什麼是「多發性硬化症」

「多發性硬化症」(Multiple Sclerosis ,簡稱 MS) 是一種中樞神經系統(指大腦和脊髓)的慢性疾病,也就是說它的病變位於腦部或脊髓。人類的神經細胞有許多樹枝狀的神經纖維,這些纖維就像錯縱複雜的電線一般,在我們的中樞神經系統中組織成綿密複雜的網路。

神經纖維的外面包裹著一層叫「髓鞘」的物質,髓鞘不僅像電線的塑膠皮一樣讓不同的電線不致短路,同時人體的髓鞘還可以加速我們神經訊號的傳導。但當這些髓鞘被破壞後,神經訊號的傳導就會變慢甚至停止。「多發性硬化症」就是因為在中樞神經系統中產生大小不一的塊狀髓鞘脫失而產生症狀。所謂「硬化」指的是這些髓鞘脫失的區域因為組織修復的過程中產生的疤痕組織而變硬。這些硬塊可能會有好幾個,隨著時間的進展,新的硬塊也可能出現,所以稱作「多發性硬化症」,與關節硬化沒有關係。。

此病的症狀(視其所影響的神經組織而定)會影響肌肉協調能力、導致視力減弱、阻塞或延遲神經訊號的發出和接收。當多發性硬化症發生在大腦時,會出現類似中風症狀,像半身不遂或口齒不清;發生在大腦前額葉,會出現類似憂鬱症狀;出現在視神經時,則可能眼睛變得看不清楚;發生在脊髓處,則使肢體行動酸麻無力。而症狀會因人而異,嚴重程度也不盡相同,最嚴重者會癱瘓甚至死亡。這些症狀可能會減輕或消失,消失後也可能再發作。是否會產生新的症狀或是產生新症狀的時機則無法加以預測。

病患症狀

病患可以自我察覺,它的症狀會在一兩周後消失,不久後又出現,由此就可懷疑是否為「多發性硬化症」,而非中風或視力問題。「多發性硬化症」目前仍無法預防,但如果反覆發生,有可能造成累積效應,使神經細胞一再受損,進而造成永久傷害。

對於為什麼會產生這種髓鞘的病變則有許多不同的理論,一般認為這是一種自體免疫性疾病,也就是說我們的免疫系統(身體指揮抗體和白血球)錯把覆蓋和保護神經纖維的髓鞘當成外來物質而加以破壞。個人體質或病毒都有可能促成這種免疫反應;目前,醫學界仍找不出那一種病毒可確定為此病的元凶,其病因到目前為止仍是一個謎。

「多發性硬化症」的臨床表徵與髓鞘受傷部位有關,需視受損的髓鞘所影響的神經組織而定,症狀大致為:

1. 視力受損:視力模糊、複視、視野缺損、不自主眼球跳動,嚴重者會失明。

2. 平衡失調:四肢無力、失去平衡感、下肢或四肢完全癱瘓。

3. 行動不便:因肌肉痙攣或僵硬影響活動力、抽筋。

4. 感覺異常:常感覺灼熱或麻木刺痛、顏面疼痛(三叉神經痛)、肢體痛。

5. 口齒不清:講話速度變慢、發音模糊、講話節奏改變、吞嚥困難。

6. 容易疲勞、頻尿、尿液無法完全排空、便秘、大小便失禁。

7. 短期內判斷力、記憶、專注力會出有問題。

 

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